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A medida que Starlink de SpaceX aumenta, también podría aumentar la contaminación lumínica

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A medida que Starlink de SpaceX aumenta, también podría aumentar la contaminación lumínica

Con unos 1.800 satélites que ya orbitan alrededor de la Tierra, proporcionando acceso a Internet a unos 100.000 hogares, el servicio de banda ancha Starlink de SpaceX está listo para salir de la fase de prueba beta este mes, según un reciente Pío de Elon Musk, fundador y director ejecutivo de la empresa.

Hace apenas una década, solo había unos pocos miles de naves espaciales orbitando la Tierra. Ahora los ingenieros de Starlink apuntan a construir hasta 12,000 satélites, y SpaceX lanza puntajes más en sus cohetes Falcon 9 casi todos los meses. (Un informe reciente de la FCC afirma que la empresa solicitó autorización para 30.000 más). La red masiva de satélites, conocida como una «megaconstelación», domina actualmente la industria de Internet por satélite, pero otros jugadores, como Amazon y OneWeb, tienen planes. para lanzar miles de satélites propios.

A medida que crece la flota de Starlink, SpaceX y sus competidores tendrán que abordar algunos problemas potenciales. Una es que más cuerpos en órbita significa que, eventualmente, habrá más basura espacial, creando más posibilidades de colisiones. Y astrónomos, ambientalistas y grupos indígenas, entre otros, expresan su preocupación de que Starlink iluminará irrevocablemente el cielo nocturno, gracias a la luz solar reflejada en sus satélites. Para telescopios como el Observatorio Vera C. Rubin, financiado por la Fundación Nacional de Ciencias, que está casi terminado en Chile, los astrónomos están tratando de desarrollar software para mitigar los efectos de un cielo lleno de satélites más privados, pero inevitablemente dejarán rayas en sus imágenes del cosmos.

En los últimos años, los astrónomos ya han detectado muchos satélites Starlink en el cielo nocturno. “Si entro en mi porche y miro hacia arriba de noche, veré un satélite brillante cruzando el cielo y, por lo general, veré varios. Es una sensación muy extraña: entonces todas las estrellas parecen moverse, como una ilusión óptica ”, dice Aaron Boley, astrónomo planetario de la Universidad de Columbia Británica y codirector del Instituto del Espacio Exterior. «Va a tener un efecto mucho mayor de lo que la gente cree».

Con la perspectiva de un total de unos 65,000 satélites SpaceX, Amazon, OneWeb y Starnet / GW en órbita en solo un par de años, Boley y la astrónoma Samantha Lawler hicieron predicciones sobre sus efectos de contaminación lumínica en un nuevo artículo de investigación que actualmente está siendo revisado por pares. . (No están afiliados a ninguno de los fabricantes de satélites). Según las observaciones y los modelos del brillo de los satélites Starlink, encontraron que en latitudes cercanas a los 50 grados norte y sur, que afectan a las personas en Canadá y Europa, por ejemplo, los satélites harán entre el 7 y el 14 por ciento de las luces que se pueden ver con un telescopio, y aproximadamente una de cada 10 de las que se ven a simple vista.

Boley y Lawler identifican compensaciones: por ejemplo, los satélites que orbitan a unos 1.200 kilómetros sobre la Tierra permanecen en el cielo durante un tiempo, mientras que los satélites de Starlink se mueven más rápidamente en la órbita terrestre baja, a una altitud de menos de 600 kilómetros, casi tan alta como El Inspiration4 totalmente civil de SpaceX voló. Los satélites inferiores cubren menos área que los superiores, por lo que SpaceX necesita más de ellos para llegar a la misma cantidad de personas. Pero para nosotros en la Tierra, también brillan más intensamente en el cielo.

Otros actores de la industria, que generalmente se adhieren a uno u otro de estos rangos de altitudes orbitales, incluyen OneWeb del Reino Unido y constelaciones de satélites planificadas como el Proyecto Kuiper de Amazon, Starnet / GW de China y Telesat de Canadá. Pero la constelación de Starlink probablemente seguirá siendo la más grande, al menos por un tiempo: SpaceX ya ha enviado terminales, que incluyen un enrutador Wi-Fi y una antena parabólica, a los usuarios beta en 14 países, principalmente en Europa Occidental y América del Norte, incluidos los usuarios rurales y remotos, según los tweets de Musk, y la compañía planea expandir la base de usuarios al menos a medio millon.

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