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Por qué es tan difícil predecir hacia dónde se dirigirá la pandemia a continuación

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Por qué es tan difícil predecir hacia dónde se dirigirá la pandemia a continuación

Entre los profesionales Los peligros que enfrenta Carl Bergstrom, profesor de biología en la Universidad de Washington, es que a menudo se le pregunta hacia dónde se dirige la pandemia Covid-19. La pregunta tiene muchas variantes: cómo será la próxima semana, el próximo año escolar o el próximo invierno, y así ha sido durante el tiempo que el virus ha estado con nosotros. Pero recientemente ha ganado cierto fervor. Bergstrom trabaja en la intersección de dos temas relevantes: cómo los seres sensibles como nosotros actúan sobre la información y cómo se propagan los fenómenos biológicos como los virus. Entonces, si alguien es tu respuesta, es él.

Últimamente, ha estado respondiendo con una toma contundente: «No lo sé».

Es una respuesta corta que esconde muchos matices. Desde el comienzo de la pandemia, el trabajo de los modeladores de enfermedades no ha sido decirnos con precisión hacia dónde vamos, sino prepararnos para muchos futuros posibles. Este es un asunto complicado. Ofrecer múltiples opciones en una crisis invita a las personas a huir con una conclusión u otra que les convenga, lo que lleva a demasiado sacrificio o demasiadas ilusiones. (Recuerde cuando la administración Trump aprovechó los pronósticos más optimistas para declarar que la pandemia terminaría en verano, es decir, último ¿verano?) Los modelos pueden ayudar a los legisladores a decidir dónde colocar los recursos, y también pueden ayudar a personas como usted y yo a encontrar amarre en un mundo incierto. Los oráculos, sin embargo, no lo son.

La razón es que en cualquier momento de un brote de enfermedad, una proyección puede subir o bajar exponencialmente dependiendo de sus supuestos iniciales. Esas suposiciones son difíciles de hacer. Al principio, los epidemiólogos se esforzaban por comprender los conceptos básicos de un nuevo patógeno: cómo se propaga el virus entre las personas, qué tan rápido se incuba, el papel de los superpropagadores y las infecciones asintomáticas en la siembra de la llamada «pandemia invisible». Con el tiempo, consiguieron un mejor control, con la ayuda de una prensa científica de pleno derecho: más datos virológicos e inmunológicos sobre cómo infecta el virus y más datos epidemiológicos sobre lo que sucede a continuación. Una vez que los investigadores entendieron cómo se movía el virus, fue más fácil determinar cómo revertirlo con cosas como máscaras y distanciamiento social.

Pero incluso con respuestas, esa incertidumbre nunca desaparece. Considere el presente: la propia Delta, por supuesto, también ha traído su propio conjunto de incógnitas relacionadas con su replicación más rápida y su capacidad de infectar. También lo ha hecho la vacunación, incluida la medida en que las personas vacunadas transmiten el virus y qué tan bien se mantiene la inmunidad a lo largo del tiempo. Todos estos afectan la gravedad de la onda Delta en un momento y lugar en particular. Y, a medida que resolvemos esas preguntas, siempre existe la posibilidad de que una nueva variante descarte cualquier cálculo a largo plazo. “Definitivamente tenemos más información, pero no diría que la cantidad de incógnitas realmente ha disminuido”, dice Emmanuela Gakidou, profesora de ciencia de métricas de salud en la Universidad de Washington. «No diría que alguna vez nos hemos sentido contentos de tener un modelo que se utilizará durante más de una semana consecutiva».

Bergstrom sugiere pensarlo de esta manera: en marzo de 2020, ¿cómo habría predicho un modelador de enfermedades los altibajos que vendrían? Ahora se dice que la pandemia está en su cuarta ola, pero el término contradice una topografía mucho más compleja de mesetas rebeldes, suaves colinas y picos llamativos. Incluso en retrospectiva, los patrones son difíciles de explicar (y no solo porque el tiempo ahora es un borrón y ya no tiene significado). Algunos cambios se debieron al virus y otros a nuestra respuesta. Durante la primera ola, la vida pública se detuvo debido a las órdenes nacionales de quedarse en casa. Estos fueron reemplazados por mandatos de máscaras y reaperturas parciales, a veces interrumpidas.

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